La máquina excavadora de superficies Vermeer Terrain Leveler® arroja resultados en Chile

En 2017, una importante mina no metálica en Iquique, Chile, comenzó a utilizar métodos de minería a cielo abierto de precisión. La mina tenía el objetivo de tomar un enfoque más amplio y evaluar los beneficios de la minería a cielo abierto de precisión desde el foso hasta la lixiviación en pila. Los resultados han sido medidos y comparados con los métodos tradicionales de perforación y voladura, y después de casi tres millones de toneladas métricas (3,3 UST) de corte de materiales, los beneficios son sólidos y claros. La operación minera ha informado resultados positivos en las áreas de separación de materiales, mejor acceso en las áreas que anteriormente estaban fuera de los límites, tamaños de partículas más consistentes y progresos en el proceso de lixiviación en pila.

César Leite, gerente regional de Vermeer para Chile y de excavación de especialidad, afirmó que las operaciones de minería a cielo abierto en toda la región han puesto a trabajar máquinas de minería a cielo abierto de precisión como la máquina excavadora de superficies Vermeer T1655 Commander® 3 Terrain Leveler® (SEM), y están contentos con los resultados. “Hemos ayudado a muchas operaciones de minería a cielo abierto en la región a implementar métodos de minería a cielo abierto de precisión que ayudan a abordar muchos desafíos relacionados con los métodos tradicionales”, explicó.

Seguridad

La seguridad al trabajar con los explosivos utilizados para la perforación y voladura han sido una importante área de atención para las minas en Chile. “No es solo la naturaleza del proceso tradicional lo que lo hace riesgoso, sino la cantidad de personas involucradas”, afirmó Leite. “Con el proceso de minería a cielo abierto de precisión, los trabajadores tienen una manera controlada de extraer el material, y no hay un solo paso en el proceso en el que se almacenen y liberen altos niveles de energía”.

Trabajo de precisión

La minería a cielo abierto de precisión también ha ayudado con los problemas de dilución debido a la forma en que Terrain Leveler SEM corta los materiales en capas. Con una profundidad de corte modulable, los mineros pueden ser altamente selectivos en cuanto a la forma de recuperar la mena de minería con mínima presencia (si hubiera alguna) de material estéril. El mapeo geológico del foso puede traer como resultado menos dilución. Puede ayudar a mejorar las eficiencias a lo largo de todo el proceso, desde la carga y el transporte de mena de minería rica y concentrada hasta un proceso de lixiviación en pila con un alto nivel de recuperación de minerales.

Áreas de exclusión

La cantidad de energías almacenadas y liberadas puede causar una significativa vibración del suelo, por lo cual muchas minas tienen áreas que están fuera de los límites de los métodos tradicionales. La minería de superficie selectiva ha ofrecido una solución única para algunas minas chilenas al explotar estas extensas áreas que, de otra manera, estaban prohibidas. El uso de máquinas de minería a cielo abierto ha abierto alrededor de 80 000 metros cuadrados (262 467,2 f2) de nuevas áreas en Chile cercanas a carreteras, depósitos, líneas de media tensión y otras áreas no disponibles anteriormente.

Tamaño de las partículas

En operaciones de minería no metálica a cielo abierto, la efectividad del proceso de lixiviación puede verse afectada por el tamaño de las partículas, resultado directo de la fase de voladura. “En condiciones normales, la voladura simplemente no puede controlar ni garantizar un tamaño de partículas uniforme”, explicó Leite. “El tamaño de partículas no uniforme puede traer como resultado una recuperación deficiente durante las fases de lixiviación en pila. Con la minería a cielo abierto selectiva, existe un alto nivel de uniformidad en el tamaño de las partículas, lo que puede traer como resultado una mejor recuperación de minerales en las últimas fases de lixiviación en pila. Además, evitar grandes trozos de rocas (muy comunes en las voladuras) aumenta la eficiencia del proceso de transporte ya que se transporta más material en un volumen de espacio determinado”.

Alrededor del 95 % del material cortado con Terrain Leveler SEM produjo partículas de tamaños menores a 25,4 centímetros (10 in).

Proceso de lixiviación en pila

Al igual que con toda actividad minera, existen detalles que aportarán una perspectiva clara sobre cualquier mejora introducida en fases previas. En algunas de las operaciones de minería no metálica, la lixiviación en pila es el proceso clave que mostrará claramente el beneficio de una innovación determinada. El proceso de lixiviación en pila se desarrolla lentamente, de manera que (a pesar de que la perspectiva es clara) lleva tiempo notar el beneficio de cualquier cambio determinado en las fases previas. El tiempo requerido para que una pila ofrezca todo el mineral recuperado puede variar en función de las dimensiones de la pila, la consistencia del tamaño de las partículas, la solución de lixiviación y algunos otros factores. En promedio, 12 meses suelen ser un plazo muy común para que una pila arroje sus beneficios. Naturalmente, cuanto más corto el periodo, mejor será a fin de recuperar la misma cantidad de minerales, pero si hay incluso más minerales recuperados, entonces es simplemente un resultado notable. Esto es precisamente lo que se observó en Chile: más minerales recuperados en menos tiempo.

Los resultados de la recuperación de minerales en pilas creadas exclusivamente por la minería a cielo abierto selectiva con Terrain Leveler SEM de Vermeer mostraron un 12 % más de recuperación de minerales que las pilas con minería tradicional. Esta tasa de recuperación de minerales se logró en un periodo 33 % más breve que con el uso de métodos de minería tradicionales.

Para obtener más información sobre las soluciones de minería de precisión de Vermeer, comuníquese con su distribuidor local de Vermeer.

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